The Old House

Talbot House zelf werd halfweg de 18e eeuw door de notabele hophandelaarsfamilie Lebbe gebouwd. In 1911 kocht de brouwer Maurice Coevoet het huis. Na een bominslag in 1915, waarbij geen gewonden vielen maar het huis wel wat schade opliep, besliste hij met zijn gezin te vluchten naar veiligere oorden. Het huis werd voor 150 fr. per maand verhuurd aan de 6e divisie van het Britse leger. De aalmoezenier Philip "Tubby" Clayton opende er een soldatenclub met als bedoeling een alternatief aan te bieden voor het vaak nogal dubieuze uitgaansleven in de rest van de stad.

Aanvankelijk heette de club "Church House" maar op voorstel van kolonel Reginald May, en ondanks het protest van hoofdlegeraalmoezenier Neville Talbot, werd het huis "Talbot House" genoemd. Deze naam herdenkt Gilbert Talbot, Neville's jongere broer, die sneuvelde op 30 juli 1915. Gilbert werd het symbool van de opoffering van een "gouden generatie" jonge mannen.

Tubby kreeg de feitelijke leiding over het clubhuis en zorgde er voor een erg huiselijke sfeer waar de strenge rangorde van het Britse leger niet gold. Aan de deur van zijn bureau, de Chaplains Room, hangt nog steeds een plakkaat waarop we lezen:

"All rank abandon ye who enter here."

Die zin werd als het ware een van de peilers van het huis. Wie er binnenkwam, kwam binnen als mens. Niet als soldaat of officier. Ook orders waren in Talbot House uit den boze. Tubby stond erop dat het huis een plek moest zijn waar men de oorlog even kon vergeten. Het bordje naast de deur met daarop "To pessimists, way out!" spreekt in dat opzicht boekdelen. Het huis hangt vol dergelijke bordjes, die in vele gevallen de nood aan het geven van orders wegnemen. Het zijn korte mopjes, die op subtiele wijze iets duidelijk maken. Een soldatenhuis leiden zonder tucht en discipline mag dan onmogelijk lijken, Tubby is er op deze manier toch in geslaagd.

Wist je dat...

...het gebouw dateert uit de vroege 18e eeuw. De bovenste verdieping, zolder, veranda en huidige facade werden er later bijgebouwd.

TALBOT HOUSE EVERY MAN'S CLUB, POPERINGE, BELGIUM - COPYRIGHT 2016