Klein Parijs

Aan het begin van de Eerste Wereldoorlog was bij de Belgische legerleiding reeds bekend dat Duitsland de Belgische neutraliteit zou schenden. Het Duitse plan bestond er in een sikkelbeweging door België en Nederland te maken en Frankrijk in de rug aan te vallen. Om de Duitsers een halt toe te roepen, werd de Fortengordel rond Luik versterkt en werd Antwerpen als bevoorradingspost aangewezen. Zowel Luik als Antwerpen werden echter snel overmeesterd door toedoen van de Duitse artillerie. Ter hoogte van de IJzer en in het verlengde ervan trokken de Belgische en Franse legers een defensieve stelling op. In een laatste poging het Duitse leger tot staan te brengen, gaf koning Albert het order de sluizen te openen, waardoor de IJzervlakte onder water kwam te staan. De eeuwenoude tactiek bleek te werken en de Duitsers boekten geen vooruitgang meer. Al snel begonnen ze daarom een nieuw offensief ter hoogte van Ieper. Daar hielden het Britse leger en diens bondgenoten echter stand. Het front kwam muurvast te zitten. Wat een “Blitzkrieg” moest worden, werd in realiteit een “Sitzkrieg”. Beide zijden groeven zich in en de loopgravenoorlog was een feit.

Voor de Britten en hun bondgenoten nabij Ieper was Poperinge de dichtste "veilige" stad. Hierdoor werd de stad het zenuwcentrum voor militaire operaties. Soldaten, bevoorrading, werkkrachten, informatie,... Alles wat richting Ieperboog ging, passeerde door deze stad. Voor de soldaten was Poperinge een plaats waar ze op verlof kwamen. Hoewel ze meestal sliepen in tentenkampen net buiten de stad (bijvoorbeeld te Krombeke, Proven en Reningelst), speelde hun uitgaansleven zich in de straten van Poperinge af. Binnen de kortste keren kreeg de stad, die toen normaal een 10000-tal inwoners telde, een kwart miljoen Engelstalige soldaten over de vloer. "Pop" veranderde daardoor natuurlijk sterk van uitzicht. Door de soldaten werd het wel eens een "klein Parijs" genoemd, gezien de overvloed aan (al dan niet geïmproviseerde) cafés, bordelen, cinema’s, concertzalen, clubs en andere oorden van entertainment. Het is binnen die context dat we Talbot House moeten situeren.

Wist je dat...
...zich in Poperinge duizenden Chinese arbeiders bevonden tijdens de oorlog.

TALBOT HOUSE EVERY MAN'S CLUB, POPERINGE, BELGIUM - COPYRIGHT 2016